Modric, Kane
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Nations League

WM-Revanche vor leeren Rängen

89 Tage nach der WM geht es für Kroatien gegen den Abstieg. Das 0:6-Debakel im ersten Gruppenspiel der Nations League gegen Spanien setzt den Vizeweltmeister vor dem Duell mit England am Freitag in Rijeka schon unter Druck. Unterstützung der Fans wird es aber nicht geben. Die Neuauflage des WM-Halbfinales geht vor leeren Rängen über die Bühne.

Wegen rassistischer Vorfälle findet die Partie in Kroatien zum wiederholten Mal als Geisterspiel statt. Ein Umstand, der auch Gareth Southgate ärgerte. „Das ist nicht ideal, aber die Jungs sind sich bewusst, dass sie für England spielen. Ich hätte lieber ein pulsierendes Stadion gehabt“, sagte der England-Coach, der mit seinem Team im Auftaktspiel gegen Spanien den Kürzeren gezogen hat und damit ebenfalls unter Zugzwang steht.

Auch Kroatien-Teamchef Zlatko Dalic will die fehlenden Zuschauer nicht als Ausrede verwenden und forderte einen Sieg. „Wir brauchen Punkte gegen England“, machte er unmissverständlich klar und sprach von einer „großen Aufgabe“. Denn verliert das Team um Weltfußballer Luka Modric erneut, gerät der Klassenverbleib in der Liga A des neu geschaffenen UEFA-Bewerbs schon schwer in Gefahr.

Zlatko Dalic
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Kroatien-Trainer Zlatko Dalic steht mit seinem Team vor einer richtungsweisenden Partie

Umbruch und Ausfälle bei Kroatien

Während bei England personell Kontinuität herrscht, muss Dalic nach der starken Weltmeisterschaft einen großen Umbruch meistern. Seine Mammutaufgabe besteht unter anderem darin, den zurückgetretenen Stürmerstar und Endspieltorschützen Mario Mandzukic und Elfmeter-Killer Danijel Subasic im Tor zu ersetzen. Zudem plagen den Coach Verletzungssorgen. Marcelo Brozovic, Sime Vrsaljko, Lovre Kalinic, Duje Cop, Ivan Strinic und Ivan Santini fallen allesamt für das Heimspiel aus.

Liverpools kroatischer Verteidiger Dejan Lovren ist für das Duell dennoch zuversichtlich. „Dieses 0:6 hat niemand erwartet, aber wir werden zeigen, dass es nur eine unglaublich schlechte Nacht für uns war, in der Spanien buchstäblich alles in ein Tor umgemünzt hat“, sagte der 29-Jährige. „Wir kennen unseren Wert und werden ihn zeigen.“

England will mit großen Spielen wachsen

Nach dem Abschied der Routiniers kommt es nun noch mehr auf das bei der WM so geniale Mittelfeldduo Modric und Ivan Rakitic an. Beide Stars sind jedoch mit Sorgen aus ihren jeweiligen Vereinen zur Nationalmannschaft gereist. Modric hat mit Real Madrid aus den vergangenen vier Pflichtspielen nur einen Punkt geholt. Rakitic und der FC Barcelona warten seit fünf Ligapartien auf einen Sieg.

Routiniers wie Modric und Rakitic hat das englische Team nicht in seinen Reihen. Coach Southgate will sein Team an großen Aufgaben wachsen lassen. Im Rückblick auf die 1:2-Niederlage nach Verlängerung im WM-Halbfinale gegen die Kroaten zeigte er sich als fairer Verlierer: „Kroatien hatte es verdient, im Sommer ins Finale zu kommen, das müssen wir akzeptieren. Aber je mehr große Spiele man spielt, desto mehr lernt man, mit dem Druck umzugehen und am Ende ans Ziel zu kommen“, erklärte Southgate seine Philosophie.

Schweizer Härtetest in Brüssel

Auf die Schweiz, die zum Auftakt einen souveränen 6:0-Heimsieg gegen Island gefeiert hat, wartet am Freitag in Brüssel gegen den WM-Dritten Belgien ebenfalls ein Härtetest. Vor allem die Defensive ist dabei gefordert, schossen die „Roten Teufel“ bei der Weltmeisterschaft in Russland doch mit 16 Toren die meisten aller 32 Teams. „Über Belgien muss man nicht viel reden“, betonte der Schweiz-Trainer Vladimir Petkovic. „Sie haben eine goldene Generation.“

Das Duell mit der Nummer eins in der FIFA-Weltrangliste ist im Kampf um den Gruppensieg wegweisend, haben doch auch die Belgier gegen Island schon mit 3:0 gewonnen. Dass die Schweiz mit Kontrahenten dieses Kalibers mithalten kann, bewies sie beim 1:1 vor der WM gegen Spanien und beim 1:1 bei der Endrunde gegen Brasilien. „Wir wollen auch in Belgien mit Selbstvertrauen antreten und punkten“, lautete deshalb Petkovics Zielsetzung.

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